Битва на Гудзоні. Розділ 4. Перша гра

Черговий розділ Гудзонського протистояння розповідає про перший матч серії між «Рейнджерс» та «Нью-Джерсі».

Битва на Гудзоні. Розділ 4. Перша гра

«Уболівальники «Рейнджерс» — коли я тільки почав працювати на WFAN — навчили мене вірності команді. Трибуни «Медісон-Сквер-Гарден» завжди були заповнені по 18 200 глядачів у хороші та погані часи. Кожен вечір старий «Гарден», новий «Гарден», називайте як хочете, але фани «Рейнджерс» заповнювали його по максимуму. Вони часто ставали скептичними, як батьки по відношенню до дитини. Часом вони відчували, що їх потрібно насварити. Батьки могли зробити їм зауваження. Але вони ніколи не виганяли їх зі свого серця. Те ж саме стосується відношення вболівальників «Рейнджерс» до своєї команди. І у 1994-му відчували, що це буде їхній рік».

Стів Сомерс, ведучий WFAN-AM 660

Джона Аміранте важко здивувати.

На той час, коли розпочався постсезон НХЛ 1994 року, давній нью-йоркський співак, відомий своїм виконанням національного гімну, уже багато чого бачив у своєму житті. Коли ви беретеся за мікрофон і співаєте перед захопленим натовпом на багатьох спортивних майданчиках міста та різноманітних заходах, вам зазвичай важко відрізнити одну ніч від іншої.

Але тільки не у 1994 році. Не у фіналі Східної конференції. І особливо не тоді, коли «Рейнджери» мали приймати 15 травня 1994 року «Девілс» у матчі №1.

«Наелектризована».

Це був короткий і солодкий опис енергійної публіки «Гарден» від людини, яка використовує слова для життя. Аміранте — людина, яка має гарну інтонацію, чудовий тон і ще більший словниковий запас, наповнений описами.

Проте цього разу йому потрібен був лише одне.

«Так. Наелектризований», — сказав він з посмішкою на обличчі та сльозою на очах, весь час хитаючи головою з подивом. — Я не можу передати словами, наскільки гучним був той натовп. Вони були готові. Вони це відчували. Це був той самий рік. Повинен був бути».

Або навпаки.

Оскільки вони вдруге за три роки вийшли на лід проти своїх суперників із «Нью-Джерсі» в серії плей-офф, у гонщиків «Рейнджерс» не було шансів на виправдання. Прокляття 1940 року мало закінчитися, і закінчитися зараз.

 У двох попередніх раундах постсезону, зігравши лише одну додаткову гру проти «Кепіталс» та «Айлендерс», «Блакитні сорочки» стали жертвою власного успіху. Вони заробили так багато заголовків, що менше ніж перемога у Кубку Стенлі, ймовірно, призвела б до масштабних змін у структурі згори до низу, і ще більше забруднило б назву франшизи.

«Настрій через суперництво був просто неймовірним, — сказав Білл Клемент, —  Ви знали, що означає зустріч «Девілс» проти «Рейнджерс». Ненависть, яка ховалася під усім цим. І у вас був повний контраст у стилях. «Дияволи», хоча деякі люди на той час не знали про що йдеться, грали у  «пастку», а «Рейнджери» все ще грали у вільному стилі вгору-вниз. У вас була харизма і присутність Марка Мессьє, а також були «Чортенята», які були, я б назвав їх невиразними, але типовими для організації. Вони були соціалістами НХЛ».

Для «Рейнджерс» настав час зараз або ніколи. Звісно, «Девілс», різношерсна зграя новачків, націлених на уповільнення гри та революцію в НХЛ, за допомогою власної тактики не збиралися ставати на заваді?

«Помиляєтесь. Це не зайняло багато часу, чи не так? Ось ми в першій грі, і ви вже думаєте: «О, чорт забирай».

Це були слова Ніла Сміта, тодішнього генерального менеджера «Нью-Йорка», який разом з Майком Кінаном створив свою команду в темпі мікрохвильової печі.

Але у «Дияволів» були інші ідеї, про які вони сповістили як тільки перша шайба впала на Манхеттені. Фактично «Нью-Джерсі» з самого початку контролював хід гри, оскільки центр Боббі Карпентер виграв стартове вкидання у Мессьє, дозволивши своїй команді розпочати впровадження своєї стратегії.

«Він навчив цю команду позиційному хокею, - сказав в ефірі аналітик ESPN Браян Енгблом про Жака Лемера, коли «Нью-Джерсі» розгорнув свою захисну систему, маючи намір вичавити життя з цього наелектризованого натовпу.

 Хоча на початку гри це спрацювало, але не завадило «Рейнджерам» створити декілька моментів. «Нью-Йорк» зняв із себе трохи іржі та приступив до роботи вже через три хвилини. Господарі перейшли в атаку, максимально використовуючи свої можливості і каталися так, ніби їм було все одно, за якою схемою збирається грати суперник.

Однією із ключових переваг в арсеналі «Рейнджерів», особливо проти тактично підготовлених «Дияволів», була їхня швидкість. Їм знадобиться кожна унція швидкості, щоб прорватися через систему «Нью-Джерсі». І саме ця швидкість, особливо в захисті, допомогла «Рейнджерам» нанести перше поранення.

Карпентер, як це робили центрові «Девілс» у своїй схемі, вкинув шайбу в зону «Рейнджерс» і погнався за нею. Сергій Зубов, зірковий захисник «Рейнджерс» з росії, який був швидким і володів прицільним кидком, зміг розвернутися і перейти в атаку швидше, ніж «Дияволи» встигли перегрупуватися.

Зубов увійшов у центральну зону і відпасував на Мессьє, який завів шайбу у зону «Дияволів». У швидкій перепасовці, яка продемонструвала майстерність гравців «Нью-Йорка», Мессьє зробив акуратну передачу на Зубова, який максимально скористався вільним простором в атаці. Його кидок з п’ятака на четвертій хвилині зненацька застав голкіпера-новачка «Девілс» Мартіна Бродо, який повернувся у ворота, незважаючи на те, що пропустив заключний матч проти «Бостона».

 «Рейнджерс» - 1, «Девілс» - 0.

 Сигнал фанам.

«Дьяволам потрібно буде краще працювати, щоб протистояти швидкості та майстерності «Рейнджерів», — сказав Енгблом, — інакше це буде довга ніч».

Брайан Ліч продовжив тиск, завдавши кидок з гострого кута, щоправда, шайба пройшла повз, але постріл настільки збентежив Бродо, що новачок почав шукати шайбу позаду себе. Через хвилину Ковальов прокрався повз домінуючу пару захисників «Девілс» Скотта Стівенса та Кена Данейко, і відірвавшись від них кинув шайбу, яка потрапила у праву стійку.

«Нью-Джерсі» заметушився, а Бродо, якому тільки но виповнилося 22 роки, трішки нервував. Натовп «Гардену» як ніхто інший відчули його невпевненість. Незважаючи на те, що він грав у команді трохи більше року і ще ніколи не перемагав «Рейнджерс» у регулярному сезоні, вболівальники почали тролити уродженця Монреаля.

 «Мар-ті», — кричали вони у своїй типовій, глузуватій пісні, яка відома до сьогодні. «Мар-ті».

Незабаром після промаху Ковальова Браян Нунан і Сергій Нємчінов, пара форвардів-ветеранів накинулися на Бродо, але миттєвий постріл знову пройшов повз ворота. Через сім хвилин рання хвиля емоцій «Дияволів» уже давно була витерта і гру повністю контролював «Нью-Йорк».

«Це зіграє проти «Девілс», — сказав Енгблом. — Якщо вони не заб’ють найближчим часом».

Темп був шаленим, шаленим і ще раз шаленим, це було вигідно «Рейнджерам» і вболівальникам, але не могло тривати вічно. «Дияволи» були доволі хорошими, щоб дозволити це. На дев’ятій хвилині фани нарешті побачили команду, яка набрала 106 очок у регулярному сезоні.

Берні Ніколлс і Білл Герін, два найбільш вправних форварди гостей, створили для себе невеликий простір і набрали темп. На своїй синій лінії Ніколлс побачив набігаючого Геріна, який промчав повз оборону господарів швидкими кроками. Американець вийшов віч-на-віч з Ріхтером, але його кидок бекхендом був відбитий голкіпером у падінні, що викликало хвилю овацій у глядачів та продовжилося скандуванням «Let’s Go Ran-gers».

«Ріккі був у своїй тарільці, — сказав Герін. — Він грав чудово. Але це було нормально. Ми знали, що, якщо будемо продовжувати у такому темпі і не знижувати оберти, то зможемо забити декілька шайб».

 Неочікувано гра вирівнялася. Лемер випустив на лід четверту ланку — шалену групу з гольовим відчуттям у складі Боббі Холіка, Майка Пелузо та Ренді Маккея, які контролювали гру в зоні «Рейнджерс». Кидок Холіка був заблокований, але мета досягнута.

«Нью-Джерсі» повернувся до гри.

«Це стало темпом «Дияволів», — сказав кореспондент ESPN Шон МакДоно, коли до закінчення першого періоду залишалося 7:35.

Можливо це було не так повільно як хотілося гравцям «Нью-Джерсі». Враховуючи, що перед матчем акцент робився на шахове протистояння між Лемером та Кінаном — і на тому, хто буде найбільше використовувати зупинки гри — а їх було не так багато. Насправді за 13:30 до завершення першого періоду, було лише шість свистків. Але «Дияволи» рушили вперед і повільно працювали з публікою.

Коли до закінчення першої двадцятихвилинки залишалося менше двох хвилин їхня наполегливість дала результат. Після м’якого закидання від «Рейнджерів» для зміни складу, «Девілс» заволоділи шайбою у центральній зоні. Захисник Томмі Альбелін обійшов суперника і зупинився на правому фланзі, де зробив кидок, який Ріхтер відбив. Шайба відскочила до правого кола вкидання, де Маклін її підібрав і повів за ворота, а потім прокинув повз Ріхтера за 1:44 до сирени.

Було знаково, що в найвизначнішій серії в історії «Дияволів» першу шайбу закинув Маклін - ветеран, що пережив багато важких часів і згодом стане найкращим бомбардиром усіх часів і тренером клубу, який вибрав його в першому раунді 1983 року. Хлопець з Ошави, Онтаріо, який увійшов до складу «Девілс» у 19 років і завершив незабутню кар'єру з 413 голами та 842 набраними очками, зрівняв рахунок з передачі Альбеліна та Драйвера, коли табло показувало зіграний час періоду 18:16 .

«Хлопче, — сказав Енгблом з піднесенням у голосі, — як їм потрібна була ця шайба».

З іншого боку натовп цього не зробив. Коли настали останні секунди періоду, і Лемьє зробив кидок, який Ріхтер відбив, на арені панувала тиша. «Рейнджерс» накинулися на «Девілс» як тільки могли, але після 20 хвилин з початку серії рахунок був нічийний 1:1, кількість кидків однакова – 8:8, а гостьова команда почувала себе дуже добре.

 «Але це було ключовим моментом для цієї команди. У нас була виняткова група досвідчених гравців з їх лідерськими якостями, – сказав форвард «Рейнджерс» Стів Лармер. – Вони просто не дозволять нам послабити пильність».

Теорія Лармера підтвердилася в другому періоді, коли Мессьє виграв стартове вкидання у Карпентера і поклав початок для спокійної гри господарів.

Зубов, який набрав 89 очок у регулярному сезоні і став першим захисником, який досяг цієї позначки у складі команди, що фінішувала першою у чемпіонаті, продемонстрував свою майстерність у центральній зоні, маневруючи повз гравців «Девілс» і зробив чудовий пас на Есу Тікканена, той зробив кидок, але Бродо відбив. Згодом Адам Грейвс отримав гарну нагоду після кидка Нунана, але обидві спроби були не точними.

«Рейнджерс» наступали, і «Дияволи» це знали. Ніколлс сфолив на Ковальові і «Нью-Йорк» отримав більшість, яку «Нью-Джерсі» хоча і відстояли, але були у небезпеці. Коли з початку періоду було зіграно 5:08 захисник-ветеран Слава Фетісов притримав Ковальова і подарував «Рейнджерс» ще одну більшість. «Дияволи» знову вистояли, але з точки зору темпу та контролю це знову була гра Рейнджерс.

«Домашній лід багато значив для нас, — сказав Ріхтер. — Ми наполегливо працювали за для цього і хотіли захистити його».

До закінчення другого періоду вони зробили великий крок до мети.

Нємчінов разом із трьома іншими гравцями «Рейнджерс» та двома хокеїстами «Девілс» намагався стати першим росіянином, чиї імена будуть викарбувані на Кубку Стенлі. І він допоміг власній справі, коли трійка господарів у склад Нунан-Нємчінов-Грег Гілберт досягла мети.

Нунан отримав шайбу в зоні «Дияволів» і відкинув її за ворота Гілберту. Нємчінов пролетів поруч, підібравши шайбу у Гілберта і викотився перед Бродо з правого боку. Його кидок пройшов повз ворота, але Нунан був у позиції, щоб зібратися біля правого кола і вивести Нємчінова на кидок в один дотик, шайба пролетіла між пасткою Бродо і перекладиною.

«Це був робочий, синьо-гранатовий гол, який більше підходив для «Дьяволів», ніж для «Рейнджерів». Але, здавалося, на арені мало хто був проти цього.

Коли «Рейнджерс» повели у рахунку 2:1, завдяки першій шайбі Нємчінова у плей-офф, після 22 шайб у регулярному сезоні, повторилася закономірність; була написана книга про Бродо. Обидва голи «Рейнджерс» були забиті з верхньої частини кола для вкидання.

 У цей момент натовп стрибав, і на останній хвилині Грейвс спробував закинути ще, але його кидок від правого борту був відбитий.

«Ці пізні голи в кінці періоду, - сказав Ліч. - Вони можуть так кардинально змінити ситуацію».

Враховуючи той факт, що «Рейнджерс» мали статистику 48-0-4 (48 перемог та 4 нічиї) після другого періоду того року, то «Дияволам» потрібно було подолати чималий шлях нагору. Але як швидко зрозуміли шанувальники, у цій серій можна чекати чого завгодно. Саме «Нью-Джерсі» у третьому періоді виступив у ролі провокатора. «Дияволи» нанесли на льоду «Гардена» удар досвідченим та швидким «Рейнджерам», які  вміли вправно захищатися, коли до кінця основного часу залишалося менше 20 хвилин.

Збалансована та різноманітна лінія Стефана Ріше, Валерія Зелєпукіна та Джима Дауда досягла успіху за шість хвилин, коли Дауд, швидко ставши одним з найкращих гравців «Нью-Джерсі», виграв вкидання і віддав передачу на Зелєпукіна, який перевів її на правий фланг. У Зелєпукіна було більше простору  ніж мало бути при перевазі в одну шайбу, і він зробив кидок без перешкоди, який Ріхтер спокійно відбив. Якісний шанс був зупинений, але ситуація загострювалася.

Колишній форвард «Рейнджерс» Ніколлс, який очікувано отримував свист вболівальників «Гардену» на свою адресу, також нарощував оберти. Цього вечора він був одним з найкращих бекчекерів «Нью-Джерсі», він вигравав значну частку своїх вкидань, і виконав свою роль у «пастці в нейтральній зоні», коли забрав шайбу у Ковальова та Меттью середній зоні у зміні, що, принесла результат.

Перегравши Меттью, Ніколлс отримав вільний простір і віддав чудову передачв на Геріна, який прокинув шайбу повз Ріхтера, щоб зрівняти рахунок - 2:2. Перша шайба Геріна, після пасу Ніколлса в плей-офф після зіграних 5:50, знову позбавили емоцій вболівальників, і Рейнджерс, як і весь цей період, здавалося дивилися на себе.

Єдина відмінність полягала в тому, що тепер їх перевага зникла.

«Пастка у нейтральній зоні була очікуваною, і «Дияволи» чудово її використали», – сказав Гері Торн. – Це був спосіб для команд вирівняти ситуацію. Можливо, це було трохи нудно, але це дало шанс на перемогу. А з точки зору Лу тільки це мало значення - перемога. Якби для перемоги вам довелося грати в нейтральній зоні протягом 60 хвилин гри? Що ж, це те, що ти мав зробити. Це був стиль Лу».

 І цей стиль працював, оскільки третій період пройшов у рівній боротьбі.

«Дияволи» продовжували атакувати, коли на годиннику було 12:51. Скотт Нідермайєр, як і Зубов, захисник зі швидкими ногами і чудовим володінням ключкою, часто отримував зелене світло залишати свою позицію, коли виникала нагода закинути шайбу. Звісно, ​​Лемер не завжди віддавав перевагу таким підключенням, але в певних випадках Нідермайєр, який був вибраний під третім номером на драфті в 1991 році, міг піти на це і 20-річний демон швидкості у регулярному сезоні забив 10 голів та набрав 46 очок.

Побачивши шлях, яку він міг подолати на швидкості, Нідермайер плавно перемістився з нейтральної зони в зону атаки і помітив біля себе набігаючого Макліна. Він віддав чудову передачу партнеру, зробивши вихід 2 в 1, але потенційний переможець Маклін не переграв Ріхтера. Гра була чистою точністю до закінчення, але наміри були зрозумілі. «Нью-Джерсі» грав на перемогу і за 12:21 до фінальної сирени «Девілс» перекидали «Рейнджерс» з рахунком 6:0.

 Але відсутність дисципліни та неконтрольовані емоції невдовзі дорого коштували Дауду і «Дияволам». Епізод, який буде повторюватися протягом усієї серії: Дауд попався на гачок і антагоністичне ставлення докучливого Тікканена, отримавши дві хвилини штрафу за втручання перед Бродо, що завело натовп і дало шанс найкращій більшості із «Нью-Йорка» вирватися в лідери.

І саме це зробили «Рейнджерс».

Мессьє переграв Карпентера у колі вкидання, і почалася методична гра по утриманню зони атаки при критичній грі у більшості. Мессьє - Лічу. Ліч -Лармеру. Лармер - Мессьє. Це було уособлення ефективності. Мессьє створив простір у точці вкидання та завдав кидка зап’ястям, який Бродо спокійно відбив, але шайба потрапила прямо на ключку Лармера. Коли Бродо трохи втратив позицію, Лармер бекхендом відправив шайбу в сітку, що допомогло повернути ініціативу, перевагу та впевненість у власних силах.

Рейнджерс -  3, Девілс - 2.

«Ця серія швидко перетворилося на серію, у якій була така перевага, — сказав Дауд. — Ви повинні вчитися у них».

Але «Нью-Джерсі» не став панікувати. Це не був шлях Лемера. У нього був план і він його дотримувався. На відмітці 5:00, поступаючись в рахунку і потребуючи майстерність в атаці, він сміливо відправив на лід четверту ланку — трійку, яку пізніше прозвуть «The Crash Line», — і Холік, Пелузо та Маккей взялися за роботу.

«Холік-Пелузо-Маккей, ця трійка говорить сама за себе. Це була, мабуть, наша найважливіша ланка», – сказав Ламоріелло. – Номінально вони вважалися четвертою трійкою, але те, що вони принесли, було дуже цінним».

За три хвилини до кінця Лемьє виграв вкидання у Мессьє і шайба потрапила до Нідермайєра. Дивно, але він мав час підготувати кидок, але шайба пройшла повз Ріхтера за 2:38.

У цей момент прозвучало «Lets Go Rangers», і натовп відчув, що перемога № 9 вже близько. Ще сім, і Кубок Стенлі буде їхнім. Найважча гра для «Рейнджерс» за весь постсезон, за винятком однієї поразки від «Вашингтона», виглядала так, ніби вона матиме позитивний результат для господарів.

Але несамовита команда «Дияволів» не втратила самовладання, попереджуючи, наскільки напруженою буде ця серія протягом довгого часу. Все ще домінуюча команда протягом усього періоду, «Девілс» набрали швидкість у ривку після того, як Альбелін повернувся назад, щоб перервати вихід  2-на-1 проти МакТавіша та Нунана.

Зусилля Альбеліна призвели до того, що Нідермайєр пройшов нейтральну зону, а Лемер зняв Бродо з воріт, щоб отримати перевагу 6 на 5.За хвилину до закінчення Нідермайєр пройшов центральну зону і прокинув шайбу у зону, де, де її підхопив Маклін.

«Спокій був дуже важливим для «Дияволів», — сказав Торн. — Вони ніколи його не втрачали».

Маклин заволодів шайбою у правому куті і віддав передачу на Лемьє перед Ріхтером, але шайба загубилася між гравцями, оскільки почалася шалена сутичка. У цей момент усі вболівальники були на ногах, а гості разом із додатковим нападником хаотично намагалися заштовхнути шайбу. Зрештою, Лемьє отримав дюйм вільного льоду та підняв шайбу над плечем Ріхтера за 43 секунди до сирени. Задиристий, шкідник-ветеран «Нью-Джерсі», який опинився в потрібному місці в потрібний час, зрівнявши рахунок своїм шостим голом у постсезоні – 3:3.

Раптом натовп затих. Незважаючи на те, що вони, ймовірно, отримали те, що заслужили, дозволивши «Нью-Джерсі» контролювати гру в заключному періоді — не кажучи вже про те, що «Девілс» перекидали їх із рахунком 13:8, «Рейнджерс» та їхні вболівальники насилу могли повірити в свою долю.

«Ми зіграли з ними достатню кількість разів, щоб знати, що вони більш ніж гідний суперник. Не було нічого, що збиралося б підкрастися до нас від «Дияволів», — сказав Кевін Лоу. — Ми знали, наскільки вони хороші, наскільки глибокі та неймовірно надійно грають в обороні. І вони це одразу показали».

До перемоги в першій грі залишалося всього 43 тіка, але «Рейнджерс» не зміг дотиснути.

Овертайм розпочався, як і можна було очікувати: «Девілс» грали обережно, а «Рейнджерс» — не бажаючи втрачати домашній лід — підігравали їм. Були швидкі зміни. Було багато легких кидків із далекої відстані, які легко зупинялися.

«Дивно, наскільки тихою була публіка, згадуючи попередню серію проти «Вашингтона», – сказав Енгблом. – Це не йде ні в яке порівняння, і це заслуга «Девілс», які контролювали темп і не дозволяли вболівальникам втрутитися у гру».

Найкращий шанс для обох сторін був коли на табло було 8:20, після того як Боббі Карпентер втратив ключку. Це дозволило Гілберту трохи передихнути, щоб здійснити постріл в притул, який Бродо спокійно зупинив. Ще через тридцять секунд Бродо у класичному стилі «метелика» зупинив кидок Мессьє, який незабаром стане трендом ліги.

Трохи пізніше Зелєпукін дав імпульс «Дияволам», але був зупинений Ріхтером. Коли залишилося 6:46, росіянин розколов втомлену оборону «Рейнджерс» і кинув із зап'ястя, кидок зупинив Ріхтер, хоча не зміг закрити пастку. Згодом Зелєпукін вивів шайбу з-за воріт і віддав на Ріше, кидок якого також відбили. Цього разу Ріхтер зафіксував шайбу і фани почали скандувати: «Ріх-тер! Ріх-тер!»

Оскільки ноги гравців ставали важчими, а моментів виникало все менше, був назначений другий овертайм. «Нью-Джерсі» в першому додатковому періоді перекидав «Нью-Йорк» з рахунком 11:9.

«У такий момент ти просто йдеш вперед, - сказав Ліч. - Це були дві добре підготовлені команди і у тебе немає часу турбуватися про те як довго ти граєш».

До початку другого овертайму Ліч відіграв 40 хвилин, а Скотт Стівенс – 30.

Але перерва, здавалося, вдихнула в гостей трохи життя. Ви можете багато чого сказати за манерами та виразом обличчя гравця, особливо коли він починає свій п’ятий період за ніч, а гравці «Девілс» демонстрували позитивні ознаки. Ще до того як відбулося вкидання, Маклін під’їхав до Бродо, обережно вдарив його кулаком у груди, подивився прямо в маску новачка і спокійно сказав: «Поїхали».

І так вони зробили.

«Я б не очікував, що стратегія взагалі зміниться під час другого овертайму», – сказав Макдоно.

У будь-якому випадку Бродо був готовий. Кидок МакТавіша за дві хвилини? Відбитий. Можливість для Грейвса через 30 секунд? Зупинена. Вихід 3 в 2, який закінчився пострілом Гілберта зап’ястям? Відбитий.

Поки Бродо набирав обертів, «Девілс» перейшли в атаку. Але й вони теж хибили. Ріше через три хвилини промазав по порожнім воротам, а потім Зелєпукін не зміг закинути у відриві, в якому він намагався виконати стандартний рух бекхенд-форхенд. У перерві Зелєпукіна нагодував Ріше.

«Я добре пам’ятаю № 44, – сказав Сміт, маючи на увазі Ріше. – Це був бомбардир, який грав розумно».

Зрештою, зусилля були винагороджені. Коли гра досягла позначки 5:00, а Ліч грав свою 47-му хвилину у матчі, лідер оборони «Рейнджерс» був оточений зграєю «Дияволів». Замість того, щоб взяти їх на себе, він відправив шайбу до борту. Оскільки Ліч все ще був трохи не на своїй позиції, Карпентер різко і швидко повернув до зони «Рейнджерс», віддавши пас через борт на Ріше.

У той момент «Рейнджерс» опинилися у ситуації, коли роль захисника виконував атакуючий форвард Грейвс. Ріше використав його як ширму, проскочив повз нападника і кинув з правого кола вкидання. Цього разу Ріше максимально використав свій шанс, виконавши кидок зап'ястям через плече Ріхтера, коли той висунув свою ключку вперед, намагаючись відбити кидок.

Ріхтер промазав. Ріше — ні.

«Девілс» перемагають з рахунком 4:3.

«Девілс» попереду у серії з рахунком 1:0.

«Але треба віддати належне Ріше, — сказав Сміт. — Він знав, що Грейвс був там. Він знав, що Грейвс не захисник, і скористався цим на свою користь».

Це була справді корисна ніч для Ріше, який завдав сім кидків по воротах. Хоча вони з гордістю заявляють, що їхня команда була єдиною без зірок, Ріше був настільки близьким, наскільки це було можливо в «Нью-Джерсі», і на його плечі завжди будуть покладатися очікування, які виникають коли він є основною частиною великої угоди.

«Ця гра не стала несподіванкою. Ми знали, що вони вийдуть на лід зарядженими і готовими до гри, і це просто показало нам, наскільки рівною буде серія, – сказав Меттью. – Ох, Ріше, так. Подвійний овертайм. Він був хорошим бомбардиром, і він максимально використав це».

У процесі він змусив Ламоріелло виглядати неймовірно розумним. Як думаєте звідки у 1991 році Ріше і Тома Чорскі обміняли в «Нью-Джерсі»? — Із «Монреаля» на колишнього капітана «Девілс» Кірка Мюллера. Вічний шанувальник системи «Канадієнс», Ламоріелло вважав, що Ріше - бомбардир, який двічі закидав по 50 шайб - надійно підійде його команді. Він досить добре зіграв у регулярному чемпіонаті, закинувши 29, 38 та 36 голів відповідно у свої перші три сезони за «Дияволів». Але його результати у плей-офф до сезону-1993-94 залишали бажати кращого, оскільки у нього було лише три шайби. Тим часом Мюллер допоміг «Канадієнс» завоювати Кубок Стенлі у 1993 році.

Але з кожною новою грою в цьому постсезоні, здавалося б, більш важливою ніж попередня, можна було стверджувати, що Ріше щойно закинув найважливішу шайбу в історії «Девілс».

«Цифри з’являлися та зникали. Одного вечора настає твоя черга, в наступну - хтось інший. Так було в «Джерсі», і ти навчився це приймати, — сказав Маккей. — Але як тільки ти входиш в той режим, так би мовити, все змінюється. Ти розумієш, що ти в найкращій команді, ти усвідомлюєш, що ти в команді, яка прагне перемагати та досягати успіху, і більшу частину часу гравці відчувають це. Стефан, безперечно, був одним із них».

 Таким чином у грі, яка розпочалася в неділю, але завершилася в понеділок о 00:03, «Девілс» вийшли вперед у серії, завдали «Рейнджерс» першу домашню поразку в постсезоні та надіслали тривалий довжиною у п’ять періодів сигнал усій лізі і усьому мегаполісу: якщо «Рейнджерс» збираються виграти конференцію та отримати шанс зняти «прокляття» у фіналі Кубка Стенлі, вони повинні це заслужити.

«І ми це знали, — сказав Меттью. — У нас була найкраща команда в НХЛ, і Майк говорив нам, що потрібно просто виходити і грати, використовувати свої емоції, щоб привести нас туди, куди нам потрібно. Це залежало від нас».

Першим кроком «Нью-Йорка» до повернення імпульсу мало бути відновлення тієї атмосфери у «Гардені» - заряду, який п’ять годин тому йшов від центрального кола до синіх сидінь. Раптом це зникло.

«Ми виходимо і програємо першу гру, і, як я вже сказав, це лайно, — говорив Сміт. — Ми щойно втратили перевагу домашнього льоду і збиралися почути знову. Ось так «Рейнджери»... знову».

P.S. Перший матч повністю

Далі буде...

Попередні розділи:

Передмова

Розділ 1

Розділ 2

Розділ 3